南極を流れる不気味な「血の滝」、謎を解明

なぜ赤い? なぜ凍らない? レーダー調査で仕組みを分析

2017.05.02
  • このエントリーをはてなブックマークに追加
南極にある「血の滝」。なぜそんな色をしているのか、なぜ凍らずに水が流れ続けるのかは、謎とされてきた。(PHOTOGRAPH BY ALASDAIR TURNER/GETTY IMAGES)
[画像のクリックで拡大表示]

 南極にある「血の滝?#24037;稀?#27700;が赤い色をしていることからその名がついた。だが実際は、誰かが流した血のせいで赤くなっているわけではない。(参考記事:「ロシアの川が真っ赤に、工場の排水が原因か」

 かつては、この色をつくり出しているのは赤い藻類であると考えられていた。しかし学術誌「Journal of Glaciology?#24037;?#30330;表された最新の論文による?#21462;ⅴ颮`ダーを用いて氷の層をスキャン?#24037;毪長趣摔瑜盲啤?#26412;当の原因が解明されたという。

 この発見は、ナショナル ジオグラフィックのエマージング?エクスプローラーでもあるエリン?ペティット氏を含む研究チームによってもたらされた。

 南極のマクマードドライバレーに位置?#24037;?#34880;の滝は、テイラー氷河から流れ落ちており、その水は氷河の表面に走る亀裂からもふつふつと湧き出している。この水がなぜ流れることができるのかは、これまで謎とされてきた。なぜなら、一帯の平均気温はマイナス17℃であり、また氷河の表面にはほとんど融解が見られないからだ。(参考記事:「「南極大陸の氷が増えている?#24037;?#26412;当か」

 氷河の下をスキャンした画像が、この謎を解くヒントとなった。氷河の下には、川と湖の複雑なネットワークが存在?#24037;搿¥餞違庭氓去鐒`クは全体が鉄分の高い塩水で満たされており、これが滝を赤く染める原因となっている。

 論文は、塩水が凍結せずに流れている理由は、塩水の性質から説明できるとしている。「氷河?#25991;?#37096;やその下の環境では、水が氷になるときに発生?#24037;?#29105;(潜熱)?#21462;?#39640;い塩分含有量とが組み合わさることによって、塩水が液状に保たれる」(参考記事:「アマゾンで「沸騰?#24037;?#24029;?#24037;?#30330;見」

カギは「鉄分の高い塩水」

 氷河の下にある湖の水は、異常なほど塩分が高い。塩水は純水よりも凝固点が低く、また凍結?#24037;毪趣?#29105;を放出?#24037;毪郡幛?#21608;囲の氷を解かし、それによって水が流れることができる。

 つまり、テイラー氷河は流水を維持?#24037;?#20181;組みを有しており、また流水を内包?#24037;?#19990;界で最も冷たい氷河であるということになる。ただし、流水に含まれる鉄分が極めて高いために、滝が血のように赤く染まってしまうというわけだ。(参考記事:「南極のタコの血は青くて濃い、予想を裏切る新発見」

 加えて同研究では、ここを流れる「鉄分の高い塩水?#24037;?#37327;も計測しており、その量は滝に近づくにつれて増加?#24037;毪長趣銫盲俊?/p>

 また、水温と塩水の濃度の間には関連があることも判明している。氷河に走る大小さまざまな亀裂を通じて、塩水は氷河に流れ込む。そして塩水(下図では、水に含まれる鉄分を表?#24037;郡幛?#36196;で示されている)が凍結し始める?#21462;ⅳ餞長?#30330;生?#24037;?#20957;固潜熱によって周囲の氷が温められると同時に、亀裂中央の塩水の濃度が上昇?#24037;搿?/p>

塩水が氷河内部に流れ込んで周囲の氷を解かし、赤茶色の滝を作り出す仕組みを示した模式図。(DIAGRAM COURTESY CAMBRIDGE UNIVERSITY PRESS/CREATIVE COMMONS)
[画像のクリックで拡大表示]

文=Delaney Chambers/訳=北村京子

  • このエントリーをはてなブックマークに追加